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El efecto de la ALA, EPA y DHA (ácidos graso omega-3) en la salud humana ha sido objeto de una intensa investigación durante las últimas tres décadas.

Mejor conocidos por los beneficios cardiovasculares, los nuevos hallazgos indican que el efecto de los ácidos grasos omega-3 en la salud mental, particularmente EPA,  pueden estar subestimados. Los estudios epidemiológicos, clínicos y experimentales, muestran una fuerte conexión con los ácidos grasos omega-3, ya sea por una falta de ellos que desemboca en una depresión mayor.

Estos nuevos hallazgos no son sorprendentes por completo cuando uno considera que el cerebro es  60 por ciento grasa y que un tercio de todos los ácidos grasos son de la variedad  poliinsaturado como el EPA;  como veremos más adelante, la presente investigación pone de relieve el papel fundamental de los ácidos grasos en el sistema nervioso central (SNC).

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Omega-3 y la disminución de las tasas de ascenso en la depresión

Hay una bajada significativa en la ingesta de ácidos grasos omega-3 dentro de los países occidentales en el último siglo. Lo contrario puede decirse de la ingesta de omega-6 también esenciales y se encuentran en abundancia en el suministro de alimentos en América del Norte. Actualmente los omega-6 (aceites de maíz, cárcamo, girasol, semilla de algodón, sésamo) están superando en número de consumo a los ácidos grasos omega-3 en una proporción de hasta 20:1 y 50:1!!

Esta relación es muy lejos de los cerca de 1:01 omega-6 vs omega-3 según lo recomendado por el panel internacional de expertos de ácidos grasos esenciales en el Journal of the American College of Nutrition. La ingesta media diaria de EPA/DHA combinado es de 130 mg en América del Norte, por debajo de 520 mg y 870 mg según recomendaciones por la Asociación Americana del Corazón en los casos de enfermedad cardíaca.

Directamente en contraste con el agotamiento de los ácidos grasos omega-3 los ácidos grasos de los alimentos occidentales, los índices de depresión tienen dramáticamente un índice mayor en los países occidentales. Además, la depresión es ahora más común que ocurra en personas más jóvenes. La edad promedio de inicio de la depresión ha llegado a menores edades en los últimos 100 años. Los científicos que investigan los cambios en las tasas de depresión han dejado en claro que los resultados de esta tesis no se pueden explicar por el cambio en las actitudes de los profesionales de la salud o de la sociedad, los criterios de diagnóstico, sesgo de información, institucionales o de otras alteraciones. Quizás la inadecuada ingesta de omega-3, así como la mala información por el consumo de ácidos grasos en este cuarto de siglo, nos han dicho que todas las grasas no son saludables, esto,  ha tenido un impacto incalculable sobre las tasas de depresión.

El consumo de pescado y la depresión

Ha habido una serie de estudios que han examinado los datos nacionales e internacionales con respecto al consumo de pescado y en comparación con las tasas de depresión. El Dr. Joseph Hibbeln de los Institutos Nacionales de Salud es uno de los pioneros en este campo. Él y su grupo, han demostrado que un mayor consumo de pescado en una nación, es igual a las tasas más bajas de depresión en comparación con los países que consumen la menor cantidad de pescado. Ha demostrado también que un mayor consumo de pescado se corelacionó con menor riesgo de depresión post-parto y de alteraciones emocionales estacionales.

Otros investigadores han demostrado que incluso dentro de un país, el consumo de pescado está asociado con un menor riesgo de depresión y un mejor estado de salud mental. Por último, las investigaciones muestran un aumento de las tasas de depresión en las regiones del mundo que se alejan del consumo de dietas ricas con omega-3.

Pruebas de laboratorio en la depresión

Los estudios epidemiológicos claramente sugieren que los niveles de ácidos grasos omega-3 pueden ser un factor protector significativo en la depresión. La correlación, sin embargo, no prueba la causalidad. Para reforzar estos estudios epidemiológicos, los científicos han examinado los niveles de ácidos grasos omega-3 en las células de la sangre y las células de almacenamiento en la grasa de personas con depresión mayor.

Cuatro estudios han demostrado que las personas con depresión sí tienen niveles más bajos de ácidos grasos omega-3 en sangre. Uno de los estudios mostró que el más bajo nivel de  EPA, se asoció con depresión mayor. Además, un estudio reciente mostró que los pacientes con depresión tienen 35 por ciento menos de DHA en las células de almacenamiento de grasa en comparación con células sanas de control.

Estudios experimentales

Durante la última década, los neurocientíficos han estado examinando las consecuencias de omega-3 y sus deficiencias en el sistema nervioso central. Las alteraciones en los niveles de serotonina y dopamina, así como la tesis de su funcionamiento por deficiencia de omega-3. El cambio observado en la deficiencia de omega-3 en los animales es muy similar a la encontrada en estudios de autopsia de humanos con depresión.

Además de los cambios en los niveles y funcionamiento de la serotonina y dopamina, las deficiencias de omega-3 son conocidos por comprometer la barrera hemato-encefálica, que normalmente protege al cerebro evitando la entrada de cualquier agente agresor.  Así también puede causar bajo flujo sanguíneo a este órgano. Un dato interesante, es que en personas con depresión, SÍ se encuentran alteraciones de flujo cerebral en algunas partes del cerebro. Finalmente, la deficiencia de ácidos grasos omega-3 causa una deficiencia del  35 por ciento en el cerebro de los niveles de  fosfatidilserina (PS). Esto es importante si se considera que también la PS ha documentado actividad antidepresiva en humanos.

Mecanismos de EPA / DHA regulación del ánimo

El DHA se encuentra en las células del sistema nervioso central (neuronas) en altos niveles, y que actúa aquí como una forma de andamiaje para apoyo estructural. Para cuando la ingesta de ácidos grasos omega-3 es inadecuada, la célula nerviosa se vuelve rígida ya que el colesterol y los ácidos grasos omega-6 substituyen al 3. Cuando una célula nerviosa se vuelve rígida, la neurotransmisión apropiada de célula a célula, dentro de las células, se ve muy comprometida.

Mientras el DHA proporciona estructura y ayuda a asegurar la neurotransmisión normal, el EPA puede ser más importante en la señalización dentro de las células nerviosas. La  normalización de las comunicaciones dentro de las células nerviosas sugieren un factor importante en el alivio de los síntomas de depresión. Además, el EPA puede reducir los niveles de dos importantes productos inmuno-químicos, factor de necrosis tumoral alfa (TNF) y la interleucina 1 beta (IL-1ß), así como la prostaglandina E2.

Los tres  productos químicos están elevados en la depresión. De hecho, los niveles más elevados de TNFa e IL-1ß se asocian con la gravedad de depresión. Por último, el EPA se ha planteado la hipótesis de aumentar el factor neurotrófico derivado del cerebro (BDNF), todo lo cual se sabe que es más baja en depresión, BDNF es neuroprotector, intensifica la neurotransmisión, tiene actividad antidepresiva y soporta la estructura del cerebro normal. BDNF podría prevenir la muerte de las células nerviosas en la depresión.

Estudios clínicos

Ha habido algunos informes de casos publicados que indican indicios de que el aceite de linaza puede ser útil en casos de depresión bipolar y el trastorno de ansiedad, agorafobia. El primer ensayo clínico controlado indica que los ácidos grasos omega-3 pueden ser de beneficio en la depresión, esto  fue publicado en 1999. En este caso, 9:06 gr de EPA / DHA en comparación con el placebo condujeron a períodos más largos de la remisión y la mejora de los síntomas depresivos en aquellos con bipolar depression.

Algunos investigadores teorizan que estas dosis altas de EPA / DHA pueden no ser necesarias y que a menores niveles de EPA puro pueden ser de gran beneficio. En un estudio publicado en el American Journal of Psychiatry, los investigadores mostraron que sólo 2 g de EPA puro podría mejorar la síntomas de la depresión resistente al tratamiento. Los investigadores encontraron que el EPA, cuando se añade a un antidepresivo ineficaz durante un mes, mejoró significativamente los síntomas de depresión.

Un estudio más amplio publicado en Archives of General Psychiatry replico estos hallazgos, SIN EMBARGO, varias dosis de EPA fueron examinadas. Los pacientes tratados con antidepresivos ineficaces se les dio 1 g, 2 g o 4 g de EPA y placebo, además de la medicación. Curiosamente, la dosis diaria de 1 g de EPA condujo a las mejoras más significativas durante el estudio de tres meses. Hubo excelentes resultados en los síntomas depresivos, el sueño, la ansiedad, la fatiga y los pensamientos de la libido y suicidio.

Investigadores de la Universidad Médica de Taiwan publicaron un estudio reciente. Encontraron una mezcla que contenga  4,4 g de EPA y 2,2 g de DHA  podría aliviar la depresión en contra de un placebo en la depresión resistente al tratamiento. Este fue un estudio de dos meses con pacientes que estaban tomando antidepresivos que no funcionaban.

Hay evidencia tambien que los aceites omega-3 pueden ser beneficiosos en el tratamiento de los síntomas depresivos. Investigadores canadienses demostraron que el aceite de krill antártico  podría mejorar los síntomas depresivos asociados con síndrome premenstrual. Los investigadores en Harvard han demostrado que  sólo 1 g de EPA puro es beneficioso en el tratamiento del trastorno límite de la personalidad. Este trastorno de la personalidad en particular, se caracteriza tanto por los síntomas depresivos y agresivos. El estudio controlado con placebo por dos meses, mostraron que la EPA tiene efectos reguladores del estado de ánimo, mejorar tanto la depresión y la agresión contra placebo.

Hasta la fecha, con una sola excepción, todos los estudios realizados sobre los ácidos grasos omega-3 y el humor han tenido un resultado positivo. 

Conclusión

Aunque el impacto del EPA y DHA en la fisiología y la estructura del cerebro es evidente, los mecanismos precisos por lo que los ácidos grasos omega-3 puede aliviar la depresión siguen siendo desconocidos. Los resultados de los ensayos clínicos reforzados por los estudios epidemiológicos y experimentales, subraya la importancia de una adecuada ingesta de omega-3 en personas con depresión.

Los estudios a largo plazo de suplementos de aceite de pescado en el área de la salud cardiovascular, algunos que abarcan más de tres años, han demostrado que son seguros y bien tolerados. Pacientes con depresión o síntomas depresivos deben discutir con sus médicos, la incorporación de estos ácidos en su vida diaria.

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