Se estima que un 5 por ciento de los bebés nacidos en Hong Kong tienen bajo peso, de acuerdo con estadísticas del Departamento de Salud de 2011, y por lo tanto se enfrentan a un mayor riesgo de enfermedades, discapacidades severas o incluso la muerte.

Sin embargo, los niños pueden evitar este destino (dice una profesora de nutrición), si las madres aumentan su ingesta de un ácido graso omega-3 simplemente conocido como DHA (ácido docosahexaenoico), un nutriente que se encuentra principalmente en el pescado.

La Dra. Susan Carlson, profesora en la Universidad del Centro Médico de Kansas, investigó el nutriente hace unos 30 años. Recientemente, se encontraba en Hong Kong para presentar sus últimos resultados de un estudio en curso de seis años sobre los beneficios de DHA durante el embarazo.

Mujer embarazadaElla dice que el consumo de suplementos de DHA, producen un “período de gestación más largo en general, así como un mayor tamaño del bebé”. “Esto parece ser debido a una reducción significativa en  prematurez y de bajo peso, lo cual fue un resultado importante del estudio.”

La Organización Mundial de la Salud dice que los riesgos de salud, incluyen un período más largo de  hospitalización después del parto y son más altas entre los bebés nacidos que pesan menos de 2,5 kg.

Carlson fue invitado a Hong Kong por el DSM, el fabricante de productos de nutrición, que proporcionan las cápsulas de suplementos en el estudio de Carlson.

El DHA es un ácido graso omega-3 (o grasa “buena”) que se encuentra en los tejidos grasos, en el cerebro y en la retina. También se encuentra en cantidades variables en la leche materna humana, los aceites de pescado y algas marinas.

El DHA es esencial para el cerebro infantil, los ojos y el desarrollo del sistema nervioso. Es particularmente importante en el tercer trimestre del embarazo, cuando se produce el crecimiento del cerebro significativamente. Los bebés muy prematuros podrían tener deficiencia de DHA, ya que se pierde  este período en el útero cuando el ácido graso se acumula en los tejidos.

Sin embargo, los resultados son objeto de acalorados debates. “Yo diría que es bastante controversial”, admite Carlson, argumentando que los investigadores han llevado a cabo tres análisis de estudios disponibles y se encontró que el DHA no benefició el desarrollo cognitivo en infantes.

Sin embargo, desde 2001, los estudios de Carlson con su colega y neurocientífico John Colombo han influido sobre fabricantes de fórmulas infantiles para empezar a añadir DHA utilizando extractos de  mar.

Con todo, Melissa Liu, con la sección de evaluación de riesgos del Centro de Hong Kong para la Seguridad Alimentaria, señala que hay pruebas suficientes para confirmar los beneficios de DHA en los bebés y los niños.

“Por lo tanto, la Unión Europea sólo acepta reclamaciones que citan que la ingesta de DHA contribuye al desarrollo visual normal de los lactantes hasta 12 meses [de edad].”

“Si todas las mujeres en los Estados Unidos o México tomaran suplementos de DHA, se podrían reducir los nacimientos prematuros tempranos por 80.000 al año”, apuntó la Dra. Susan Carlson.
“De hecho, existe la preocupación de que los nutrientes añadidos a los productos de fórmula, incluyendo DHA, sus estructuras y funciones puedan no ser los mismos que los presentes en la leche materna, ya que se extraen de la leche de vaca o de otros ingredientes”.

Incluso la Comisión del Codex Alimentarius -un cuerpo de la OMS que establece las normas internacionales de los alimentos- “¿No considera que el DHA sea una composición básica de los preparados para lactantes y de seguimiento de los productos de fórmula, después de tomar en cuenta que el DHA puede sintetizarse en el organismo a partir de alfa -linolénico?”.

Gran parte del interés en el consumo de omega-3 de ácidos grasos y el embarazo se inició en la década de 1980, cuando los investigadores daneses publicaron un estudio en The Lancet  afirmando que las mujeres que viven en las Islas Faroe, territorio danés, tuvieron bebés que eran 194 gramos más pesados y tenían una gestación de hasta cuatro períodos de días más largos que los de Dinamarca.

La dieta faroesa tenía sustancialmente más ácidos grasos omega-3 de ácidos grasos y menos ácido graso omega-6 (a partir de huevos, aves de corral y aceites vegetales) de la dieta danesa, y el contenido de ácidos grasos en las células rojas de la sangre fue significativamente mayor en las mujeres faroesas. Para probar el efecto de los ácidos grasos en el embarazo, los investigadores asignaron aleatoriamente a las mujeres que tenían 30 semanas de embarazo ya sea un suplemento de aceite de pescado, aceite de oliva o ningún suplemento.

Para el grupo de aceite de pescado, el embarazo de las mujeres fue de cuatro días más que los otros grupos, y sus bebés pesaron 107 gramos más que el grupo de aceite de oliva y 43 gramos más que el grupo control.

Se publicó el mes pasado, en la revista Journal of Clinical Nutrition, el último estudio de Carlson en el cuál involucra a 350 mujeres que participaron cuando tenían 14 semanas de embarazo en promedio. Las mujeres se dividieron aleatoriamente en dos grupos: el consumo de cápsulas con sabor a naranja diarias que contenían ya sea DHA (600 mg de dosis) o un placebo, hasta el parto. La dosis de DHA fue equivalente a la de unos tres a cuatro onzas de pescado de agua fría grasos como el salmón, dice Carlson.

Se encontró que los suplementos de DHA de algas, aumentó los niveles de DHA en sangre tanto en la madre como en el bebé. Además, los recién nacidos eran más pesados, más largos y tenían una circunferencia de la cabeza más grande en comparación con los del grupo que consumieron el placebo.

Hubo una incidencia mucho menor de bajo peso al nacer en el grupo DHA (que tenía un 3,9 por ciento) en comparación con el grupo placebo (9 por ciento), y hubo cero bebés de muy bajo peso al nacer (menos de 1,5 kg) en el grupo DHA, mientras que el grupo placebo tuvo un 3,4 por ciento.

También hubo una menor incidencia de nacimientos prematuros (nacidos antes de las 34 semanas) en el grupo DHA. Y si los bebés fueron prematuros, aquellos cuyas madres tomaron DHA gastaron un promedio de 7,8 días en el hospital, unos 30 días menos que los nacidos en el grupo placebo.

“Si todas las mujeres en los Estados Unidos tomaran suplementos de DHA, se podrían reducir los nacimientos prematuros tempranos por 80.000 al año”, dice Carlson.

La leche materna sigue siendo lo mejor, anota Carlson, pero las dietas de lactancia de madres – especialmente las vegetarianas – pueden carecer de DHA. Los suplementos – ya sea a partir de algas o aceite de pescado, que son de la misma calidad – pueden ser tomadas tanto por las mujeres embarazadas cómo por los lactantes.

Hay otros factores que podrían afectar a las madres y a los recién nacidos en sus niveles de DHA, incluyendo las diferencias en la capacidad del cuerpo para sintetizar los nutrientes: la tasa de transferencia de DHA y el estado de otros nutrientes necesarios para la síntesis de ella. Los estudios de Carlson se han basado en la población de los EE.UU. y se identifica la necesidad de realizar estudios más específicos en cada país.

Pero,¿ puede ser que la ingesta de muchos suplementos de DHA sean malos? Carlson cree que no. “Algunas de las mujeres en una parte de China, donde se consume más pescado que el 2,5 por ciento de DHA de los ácidos grasos totales en la leche materna, nadie sugiere que sea un problema. Las mujeres japonesas tienen alrededor de 1 por ciento. En los EE.UU., es alrededor de 0,2 por ciento, mientras en Europa es de 0,3 por ciento “.

“Hemos publicado estudios que muestran que en el primer año de vida, estos niños tienen una mayor función cognitiva mediante pruebas que se basan principalmente en la atención. Hay un poco de evidencia de los investigadores que han estudiado a los niños a la edad de cuatro, cinco y seis, y encontró beneficios cuando no los encontraron antes. Personalmente, creo que hay algunos niños que se benefician “, afirma.

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